Γενικά μπορούμε να αναφέρουμε ότι στην άπνοια ο ανώτερος αεραγωγός μπλοκάρει επανειλημμένα κατά τη διάρκεια του ύπνου, μειώνοντας ή σταματώντας τελείως τη ροή του αέρα. Αυτό είναι γνωστό ως αποφρακτική άπνοια ύπνου.

Εάν η αιτία είναι ότι ο εγκέφαλος δεν στέλνει τα σήματα που χρειάζονται για να αναπνεύσει ο άνθρωπος, η κατάσταση μπορεί να ονομαστεί κεντρική άπνοια ύπνου.

Οι πάροχοι υγειονομικής περίθαλψης χρησιμοποιούν μελέτες ύπνου για τη διάγνωση της άπνοιας του ύπνου.

Τα πιο χαρακτηριστικά συμπτώματα της άπνοιας είναι τα εξής:
υπνηλία κατά τη διάρκεια της ημέρας
αίσθηση μη αναζωογονητικού ύπνου
πρωινοί πονοκέφαλοι
έντονο ροχαλητό
απότομες αφυπνίσεις με αίσθημα πνιγμού
στυτική δυσλειτουργία και μειωμένο ενδιαφέρον για σεξουαλική δραστηριότητα
συχνή αφύπνιση για ούρηση
διαταραχή μνήμης & συμπεριφοράς
απώλεια συγκέντρωσης / κατάθλιψη